Euroopan mestaruutta tavoittelevalla Craig Breenillä värikäs Suomi-historia – “Paras päivä elämässäni”

7.3.2020 / 10:18
Craig Breen ja Scott Martin, Suomen MM-rallin kolmas sija 2016 (Kuva: Taneli Niinimäki / AKK).

[ A- ] / [ A+ ]

Rallin SM-sarjan kauden kolmannessa osakilpailussa, Itärallissa helmikuun viimeisenä viikonloppuna Joensuussa, vieraillut rallin MM-sarjasta tuttu Craig Breen omaa varsin värikkään historian Suomen vierailujensa osalta.

Helmikuun alussa 30 vuotta täyttänyt Craig Breen saapui Suomeen ja Itäralliin yhdessä italialaisen BRC Racing Teamin kanssa. Breen ja BRC Racing Team osallistuvat tänä vuonna rallin EM-sarjaan Hyundai i20 R5 -autolla yhteistyössä intialaisen rengasvalmistajan MRF:n kanssa, jolle Breen nyt ajoi tärkeää talvirengastestiä Joensuun seudulla.

– Pakko myöntää, että olemme täällä vain testaamassa renkaita. Meillä on todella paljon työtä tänä vuonna, etenkin näinä tulevina kuukausina, jotta saamme renkaat toimimaan hyvin. Teemme nyt niin paljon testausta kuin pystymme, haemme kilometrejä erikoiskokeilta ja katsomme mihin päästään. Emme lähde liian tosissamme taistelemaan ja kokeilemaan rajoja Suomen kansallista parhaimmistoa vastaan, Breen kommentoi rallin SM-sarjan tiedotteessa Itärallin alla.

Breenin kartanlukijana on viimeiset pari vuotta toiminut Paul Nagle, joka oli kuitenkin tällä kertaa estynyt osallistumasta Itäralliin ja varsin hyvästä syystä: Nagle kun oli kilpailun aikaan kotimaassaan viettämässä vastasyntyneen poikansa ristiäisiä. Tuuraajaksi tuli Breenin maanmies, kokenut kartanlukija John Rowan, 33, joka kilpaili nyt ensimmäistä kertaa Suomessa.

– Craig lähetti minulle tekstiviestin ja kysyi että, pystyisinkö lähtemään hänen kanssaan Suomeen. Ilman muuta vastasin heti, että kyllä pystyn. On jälleen hieno tilaisuus päästä työskentelemään Craigin kanssa. Ajoimme testiä yhdessä viime vuonna Ranskassa, sekä Italiassa ja molemmilla kerroilla kaikki sujui todella hyvin, Rowan kommentoi pohjoisirlantilaisessa The Coleraine Chronicle -lehdessä Itärallin alla.

Ennen Itärallia Breen oli avannut kilpailukautensa Hyundain WRC-auton ratissa ajaen Ruotsin MM-rallissa seitsemänneksi, jääden voittajasta tasan minuutin. Edellisen kunnon rallinsa ennen Ruotsia viime vuoden lokakuussa Walesin MM-rallissa ajanut Breen pettyi suoritukseensa ja varsinkin, kun muistissa oli vuoden 2018 Ruotsin MM-rallin toinen sija, mikä on Breenin uran paras MM-sijoitus tähän mennessä.

– Vaikea viikonloppu, en ollut yhtään tyytyväinen tulokseeni. Oli hienoa saada taas hypätä WRC-auton rattiin, mutta eihän se hyvältä tuntunut, kun ei pystynyt taistelemaan voitosta tai edes palkintosijoituksesta. Sää ja lähtöpaikka olivat meitä vastaan ja oli myös sääli, että kilpailussa pystyttiin ajamaan vain niin lyhyitä etappeja, Breen harmitteli kilpailun jälkeen.

Breen on osallistunut urallaan yhteensä 62 MM-ralliin ja noussut palkintopallille kaksi kertaa.

 

Craig Breen ajoi helmikuussa Ruotsin MM-rallissa Hyundailla seitsemänneksi (Kuva: Hyundai Motorsport).

 

“Paras päivä elämässäni, ehdottomasti”

Breenin saapuessa Pohjois-Karjalaan ja Itäralliin, nähtiin hänet kilpailemassa Suomessa nyt jo 12. kerran.

– Mukava olla taas Suomessa, sillä minulla on täältä vain hyviä kokemuksia, Breen hehkutti.

Ensimmäisen kerran Breen kilpaili Suomessa kesällä 2009, kun hän osallistui Suomen MM-ralliin Ford Fiesta Sporting Trophy -merkkiluokassa. Tuloksena oli komea voitto, aivan kuten oli ollut myös Breenin MM-debyytissä Portugalin MM-rallissa pari kuukautta aiemmin. Vuonna 2010 Breen jäi Jyväskylässä ilman suurempaa menestystä, kun alla oli Ford Fiesta S2000 -auto. Sijoitus yleiskilpailussa oli 19. ja omassa luokassa kymmenes.

Vuonna 2011 Breen voitti nykyistä junioreiden MM-sarjaa (JWRC) vastaavan WRC Academyn mestaruuden ja sijoittui Suomen MM-rallissa kyseisen sarjan osakilpailussa toiseksi. Vuonna 2012 Breen koki yhden pahimmista painajaisista mitä kuljettaja voi kokea, kun luottokartturi Gareth Roberts menehtyi Italian IRC-osakilpailussa ulosajossa saamiinsa vammoihin.

Puolitoista kuukautta tuon surullisen onnettomuuden jälkeen Breen osallistui ensimmäiseen kunnon ralliinsa, kun hän saapui Suomen MM-ralliin uuden kartanlukijansa Paul Naglen kanssa. Breen oli matkalla kohti SWRC-luokan voittoa, johtomarginaali ennen kahta viimeistä erikoiskoetta oli 13,3 sekuntia, kunnes toiseksi viimeisellä erikoiskokeella Ouninpohjassa ja Kakaristossa Ford pyöri useita kertoja keulan kautta ympäri ja edessä oli keskeytys.

Kotimainen F-Rallisarja sai tammikuussa 2014 yllättävän osallistujan kauden avausosakilpailuun Riihimäelle, kun Breen ajoi urallaan ensimmäistä kertaa nuotittoman kilpailun. Tammikuun alussa Riihimäen UA:n tiedote kantoi otsikkoa “Riihimäki Riihimäki Rallissa MM-tason irlantilaiskuski”. Breenin ja kartanlukijana toimineen Linda Törmän taival Peugeot 306 -autolla päättyi kuitenkin keskeytykseen tekniikkamurheiden seurauksena.

Samaisena vuonna 2014 Breen kilpaili Suomen MM-rallissa ensimmäistä kertaa urallaan WRC-autolla, kun irlantilaisen alla oli Ford Fiesta RS WRC. Ennen kahta viimeistä erikoiskoetta Breen oli yleiskilpailussa yhdeksäntenä, mutta raju hyppy Ruuhimäen erikoiskokeella teki hallaa kuljettajan selälle ja edessä oli keskeytys.

– Craig satutti selkänsä. En usko, että hän pystyy enää ajamaan. Alastulo oli erittäin raju, Breenin kartanlukija Scott Martin (nykyisin Elfyn Evansin kartanlukijana) kommentoi Ruuhimäen klassikkopätkän maalissa.

Vuoden 2015 Suomen MM-rallissa Breen oli mukana Peugeot 208 T16 -autolla WRC2-luokassa, mutta moottoririkko johti keskeytykseen jo kuudennella erikoiskokeella. Seuraavana vuonna Breen järjesti Suomen MM-rallissa yhden kaikkien aikojen suurimmista yllätyksistä mitä on tässä Keski-Suomen sorasirkuksessa koskaan nähty. Citroenia käskyttänyt Breen kilpaili vasta viidettä kertaa urallaan WRC-autolla ja tuloksena maalissa oli yleiskilpailun kolmas sija.

– En voi uskoa, että tämä on totta! Paras päivä elämässäni, ehdottomasti. On ollut melkoinen taival nousta tähän tilanteeseen. Minulla on ikävä häntä ja tiedän, että hän katsoo juuri nyt minua, rallin viimeisen erikoiskokeen maalissa kyynelehtinyt ja edesmennyttä kartanlukijaansa Robertsia muistellut Breen herkistyi.

Vuonna 2017 Breen ajoi Suomen MM-rallissa viidenneksi ja 2018 kahdeksanneksi, molempina vuosina Citroenilla. Viime vuonna Suomen MM-ralli nousi jälleen merkittävään osaan Breenin uraa ajatellen, kun alkuvuoden työttömänä MM-sarjan osalta ollut irlantilainen sai puhelun Hyundain tallipäälliköltä Andrea Adamolta, saapua ajamaan Jyväskylään kolmatta Hyundain WRC-autoa. Sijoitus oli seitsemäs, mutta sitäkin tärkeämpi asia Breenille oli päästä sisään Hyundai-talliin.

 

SM Itärallissa Joensuussa rengastestiä MRF:lle ajanut irlantilaiskuljettaja nautti Suomen vierailustaan (Kuva: RPF).

 

“Erikoiskokeet valehtelematta parhaita, joita olen nähnyt”

Se, että Breenin uran paras sijoitus MM-sarjassa tähän mennessä on tullut Ruotsin lumelta ja Itärallissa vauhti suomalaisiin kärkikuljettajiin verrattuna oli koko kilpailun ajan hyvällä tasolla, ei Breenin taustat huomioiden ole kovinkaan suuri yllätys.

– Kun aikoinaan aloitin rallin ajamisen, niin harjoittelin myös järven jäällä, sekä ajokouluissa Skandinaviassa. Joten kyllähän lumi on alustana sellainen missä viihdyn oikein hyvin, Breen korosti.

Itärallin kolmelle ensimmäiselle erikoiskokeelle Breen kellotti ek-sijoitukset kaksi, neljä ja kolme. Kokonaistilanteessa sijoitus oli kolmas ja eroa kärkeen oli kertynyt tässä vaiheessa kilpailua reilut 10 sekuntia.

– Ralli on mennyt paremmin kuin odotettiin. Edellä olevat kuljettajat menevät kovaa, mutta olemme onnistuneet ajamaan hyviä aikoja. Ensimmäinen kerta, kun ajetaan tällä autolla ja nimenomaan näillä renkailla, hyvin erilaisissa olosuhteissa kuin yleensä, joten onhan se yllätys, että sijoitus on tämä. Kolmas erikoiskoe oli hieno! Varmaan hienoin koskaan ajamani erikoiskoe talvella, nautittiin paljon, Breen hehkutti Riutan 33-kilometristä klassikkoa.

Kahdella viimeisellä erikoiskokeella Breen oli kolmas ja neljäs, sijoittuen kokonaistuloksissa lopulta kolmanneksi.

– Saimme tehtyä hyvää testiä ja on ollut mahtava päivä. Hienoa sijoittua “podiumille” yleiskilpailussa, mikä on ensimmäinen kerta ikinä MRF-renkailla talviolosuhteissa. Erikoiskokeet olivat valehtelematta parhaita, joita olen koskaan nähnyt. Tämä uusi rengasmerkki tekee tuloaan käytännössä tyhjästä, joten iso kiitos kaikille, jotka ovat olleet mukana tekemässä tätä, Breen kiitteli kilpailun jälkeen.

 

Craig Breenin näyttävät ajolinjat pohjoiskarjalalaisilla teillä ihastuttivat suomalaista ralliyleisöä (Kuva: RPF).

 

“Täytyy vain pysyä positiivisena”

Seuraavaksi Breen suuntaa katseensa rallin EM-sarjaan, joka käynnistyy Portugalin Azoreilta maaliskuun viimeisenä viikonloppuna. Breenille EM-sarja ei ole suinkaan uusi tuttavuus. Vuosina 2013-2016 hän osallistui 27 EM-ralliin saavuttaen viisi yleiskilpailun voittoa ja yhteensä 14 palkintosijoitusta. Mestaruutta ei tullut, mutta kolme mitalia tuli ja peräkkäisinä vuosina: 2013 ja 2014 EM-pronssia, sekä 2015 EM-hopeaa.

– Olen innoissani tästä mahdollisuudesta. Viime vuonna oli epävarmuutta kilpailujen osalta, menin rallista toiseen, eikä oikein koskaan ollut varmuutta siitä mitä olisi ohjelmassa seuraavaksi. Nyt on mukava tilanne sen suhteen, että on jotain konkreettista, johon voin panostaa. Tämä on urani kannalta hyvä asia ja myös yhteys Hyundaihin säilyy tämän myötä. EM-sarja on hyvä sarja ja minulla on siitä hyviä muistoja. Odotan kauden alkua jo innolla, Breen vakuuttaa.

Breen osallistuu EM-sarjaan siis italialaisen BRC Racing Teamin Hyundai i20 R5 -autolla ja tämän projektin taustalla on vahvasti intialainen rengasvalmistaja MRF, joka saavutettuaan menestystä aiemmin Aasian-Tyynenmeren rallisarjassa, hakee nostetta kilpailutoimintaansa nyt Euroopan puolelta. Breenin lisäksi MRF:lle rengastestiä on ajanut aiemmin myös Mikko Hirvonen.

– MRF:n renkailla on pitkä ja komea historia rallissa Intian, sekä Aasian ja Tyynenmeren alueella. Yhdeksän Aasian-Tyynenmeren rallimestaruuden jälkeen juuri nyt on oikea hetki ottaa seuraava askel eteenpäin ja viedä intialaista moottoriurheilua rallin EM-sarjaan. Tiedämme, että kilpaileminen Euroopan kilpailijoitamme vastaan tulee olemaan haastavaa, mutta me olemme sitoutuneet ralliin pitkän ajan suunnitelmalla, MRF:n varapuheenjohtaja ja toimitusjohtaja Arun Mammen taustoittaa.

Breen on ilmoittanut tavoitteekseen tälle kaudelle rallin Euroopan mestaruuden. Selvää on kuitenkin, että pitkällä tähtäimellä tavoite on edelleen rallin MM-sarjassa.

– Se missä haluan olla, on WRC-auton ratissa rallin MM-sarjassa. Valitettavasti tällä hetkellä ei vain ole tarpeeksi tallipaikkoja. Onneksi olen saanut tämän mahdollisuuden jatkaa ajamista. Olen edelleen tiiviisti tekemisissä Hyundain kanssa ja edelleen on olemassa side Hyundain MM-sarjan talliin. Vaikka en tiedäkään vielä loppuvuoden WRC-ohjelmaani, niin olen varma, että tulen vielä saamaan mahdollisuuksia. Sen suhteen minun täytyy vain edelleen pysyä positiivisena, Breen korostaa.

Rallin EM-sarjan kilpailukalenteri 2020

26.-28.03. Portugali
07.-09.05. Espanja
29.-31.05. Latvia
26.-28.06. Puola
24.-26.07. Italia
28.-30.08. Tshekki
09.-11.10. Kypros
06.-08.11. Unkari

Teksti: Jari Hotti
toimitus@urheiluuutiset.com


Facebook kommentit