Suuren mestarin ja kansallissankarin viimeinen kierros

18.2.2016 / 13:46

[ A- ] / [ A+ ]

Päivälleen tasan 15 vuotta sitten, 18. helmikuuta vuonna 2001, moottoriurheilua seuraavat ihmiset ympäri maailmaa kokivat valtavan järkytyksen, kun suuri NASCAR-tähti ja Yhdysvalloissa kansallissankarin asemaan noussut Dale Earnhardt menehtyi legendaarisen Daytona 500-kilpailun viimeisellä kierroksella. Tuo päivä jäi ikuisiksi ajoiksi amerikkalaisen autourheilun historiaan suuren surun päivänä, josta nyt siis tulee kuluneeksi tasan 15 vuotta.

Daytona 500-kilpailu, joka tunnetaan ison veden toisella puolella myös nimellä “The Great American Race”, on yhdessä Indy 500-kilpailun kanssa ehdottomasti tunnetuin moottoriurheilutapahtuma ja -kilpailu Yhdysvalloissa. NASCAR-kausi oli vuoden 2001 osalta jälleen kerran polkaistu perinteiseen tyyliin käyntiin Daytona International Speedway-radalla ja 500 mailin pituisesta kilpailusta oli käynnissä sen viimeinen kierros. Fox Sport tv-kanavan kommentaattorina toiminut NASCARin kolminkertainen mestari 80-luvulta, Darrell Waltrip, selosti ääni väristen ja tunteet pinnassa kilpailun tapahtumia, koska johtoasemassa ajoi hänen pikkuveljensä Michael. Ruutulippu heilui ja Michael voitti, ensimmäistä kertaa urallaan NASCARin pääluokassa, uran 463. kilpailussa. Isoveli purskahti onnenkyyneliin suorassa tv-lähetyksessä, jotka myöhemmin kuitenkin muuttuivat surunkyyneliksi.

“Olemme menettäneet Dale Earnhardtin”

Kohti ruutulippua ensimmäisenä ajaneen Michael Waltripin takana käytiin kovaa taistelua ja palkintopallisijoituksesta taistelleen Dale Earnhardtin auto sai osuman takana ajaneen Sterling Marlinin auton keulasta, Earnhardt menetti sen seurauksena autonsa hallinnan ja törmäsi rajusti keula edellä reunavalliin. Samaan aikaan kun Waltrip kiersi rataa kunniakierroksellaan kilpailun voittajana, pelastushenkilöstö kiirehti auttamaan Earnhardtia, joka jouduttiin lopulta leikkaamaan irti autostaan ja tämän jälkeen hänet kuljetettiin läheiseen sairaalaan. Muutama tunti onnettomuuden jälkeen NASCAR järjesti tiedotustilaisuuden, jossa sarjan presidentti Mike Helton toi suru-uutisen koko moottoriurheilua seuraavan maailman tietoisuuteen.

– Epäilemättä tämä on yksi vaikeimmista tiedonannoista, mitä olen koskaan joutunut tekemään. Daytona 500-kilpailun loppuhetkillä nelosmutkassa tapahtuneen onnettomuuden seurauksena olemme menettäneet Dale Earnhardtin, Helton lausui.

Earnhardt ei tullut missään vaiheessa enää tajuihinsa reunavalliin osumisen jälkeen. Kilpailun voittanut Waltrip ajoi Earnhardtin tallin autolla, samoin kuin toiseksi sijoittunut Earnhardtin poika Dale Earnhardt Jr. Mutta selvää oli, että hienosta menestyksestä ei kukaan pystynyt tälläisellä hetkellä nauttimaan, vaan hieno urheilujuhla oli muuttunut suuren surun päiväksi. Earnhardt oli Yhdysvalloissa kansallissankari, jonka kuolema kosketti miljoonia ihmisiä. Surunvalittelunsa Dalen vaimolle Teresalle soitti myös tuohon aikaan Yhdysvaltojen presidenttinä toiminut George W Bush, joka ei pelkästään ollut NASCAR-fani, vaan myös kova Dale Earnhardt-fani.

NASCAR-sarjan aikoinaan luoneen Bill Francen pojan Bill France Jr:n sanat muistopuheessa kertovat paljon Earnhardtin saavutuksista ja arvostuksesta.

– NASCAR menetti sen suurimman kuljettajansa.

Pelottelijaa joko rakastettiin tai vihattiin

Vuonna 1951 syntyneen Earnhardtin ajautuminen kilpa-autoilijaksi ei ollut sattumaa, sillä hänen isänsä Ralf ajoi myös kilpaa voittaen mm. 50-luvulla lyhyiden ratojen Sportsman-luokan mestaruuden. Earnhardtin ura NASCAR-sarjassa käynnistyi vuonna 1979, mutta valintaa vuoden tulokaskuljettajaksi ei isä ollut enää näkemässä, vaan hän kuoli sydänkohtaukseen kuusi vuotta aiemmin. Heti seuraavana vuonna 1980 Earnhardt voitti jo uransa ensimmäisen mestaruuden joita lopulta kertyi 80- ja 90-luvulla yhteensä seitsemän.

Radalla Earnhardt tunnettiin aggressiivisesta ajotyylistä ja hänen lempinimensä “The Intimidator” (pelottelija) kuvaa hyvin sitä millainen kilpa-autoilija hän oli. Aggressiivisen ajotyylinsä ansiosta Earnhardtia joko rakastettiin tai vihattiin, mutta kunnioitusta hän keräsi kaikilta. Siitä hyvänä osoituksena toimii Daytona 500-kilpailu vuodelta 1998, kun Earnhardt voitti kilpailun ensimmäistä kertaa yritettyään sitä aiemmin peräti 20 kertaa tuloksetta. Kun Earnhardt ajoi varikolle voittajana kilpailun jälkeen, kaikkien tiimien työntekijät kiirehtivät onnittelemaan häntä.

Ennen Earnhardtin valtakautta NASCARin ykkösnimi oli Richard Petty, joka voitti uransa aikana Earnhardtin tavoin seitsemän mestaruutta, sekä yhteensä 200 osakilpailuvoittoa. Pettyn hallitessa sarjaa NASCAR oli suosittua lähinnä eteläisessä USA:ssa ja onkin sanottu, että Pettyn menestyksen hiipuessa Earnhardtin ottaessa sarjan ykköstähden aseman, Earnhardt teki sarjasta täysin kiistatta Pohjois-Amerikan suosituimman moottoriurheilumuodon, mitä se on yhä edelleen tänäkin päivänä.
Earnhardt tienasi uransa aikana palkintorahoja reilut 40 miljoonaa euroa ja mainos-, sekä myyntituloja useita satoja miljoonia euroja. On jopa puhuttu miljardiomaisuudesta. Earnhardtin sanotaan olleen ensimmäinen moottoriurheilutähti koko maailmassa, joka ymmärsi millainen bisnesmahdollisuus fanituotteiden myyntiin sisältyy. Esimerkiksi vuonna 2000 NASCAR-tallien ja -kuljettajien sanotaan myyneen fanituotteita lähes 2,5 miljardin euron arvosta ja tästä pelkästään Earnhardtin osuus oli neljännes.

Ambulanssista takaisin radalle ja kilpailuun

Koska Petty voitti urallaan seitsemän mestaruutta, oli Earnhardtilla suuri unelma voittaa kahdeksan mestaruutta. Viimeisellä täydellä kaudellaan vuonna 2000 hän sijoittui loppupisteissä toiseksi. Vuonna 2001 mestaruus oli tottakai jälleen tähtäimessä, mutta kohtalo puuttui peliin ja päätti toisin. Uransa aikana Earnhardt ei oikein koskaan syttynyt aika-ajoissa, 22 paalupaikasta huolimatta, ja siksi lähtöpaikka kilpailuihin löytyikin yleensä kaukana kärjestä. Kilpailussa Earnhardt kuitenkin ohitti aina paljon edellään ajaneita kilpailijoita ja tästä luonnollisesti yleisö tykkäsi. Vuosien saatossa syntyi sanonta “Earnhardtin koputus”. Earnhardt sanoi kykenevänsä näkemään ajaessaan ilmavirtaukset ja juuri edellä ajavan auton imusta ohittaminen oli hänen tavaramerkkinsä aivan samalla tavalla, kuin olivat tummat aurinkolasit, tuuheat viikset ja tumma vaatetus.

Uran viimeinen voitto tuli Talladegan radalla vuonna 2000 ja tuo voitto oli kuin Earnhardtin ura esiteltynä yhdessä kilpailussa: nousu 18. sijalta kuumimpaan kärkeen ja viisi kierrosta ennen maalia ykköseksi ja lopulta aina voittajaksi asti. Earnhardtin kovuudesta kilpailijana kertoo hyvin eräs Daytonassa ajettu kilpailu, missä hän kaatoi autonsa rajun näköisesti ja kilpailu näytti päättyvän siihen. Kun Earnhardt istui ambulanssissa tarkistettavana, hän huomasi ohi ajaneen hinausauton perässä olleesta kilpa-autostaan, että kaikki pyörät ovat vielä paikoillaan. Earnhardt hyppäsi ulos ambulanssista, juoksi hinausautolle, pyysi laskemaan auton takaisin radalle ja jatkoi kilpailua!

Heti Daytona 500-kilpailussa tapahtuneen kohtalokkaan kuolemaan johtaneen onnettomuuden jälkeen NASCAR aloitti laajamittaisen turvallisuuskampanjan lähinnä lajia sponsoroinneiden yritysten, sekä yleisön painostuksesta. Dalen leski Teresa Earnhardt omistaa edelleen kilpatallin ja neljästä lapsesta kaksi ajaa kilpaa. Vuonna 2004 Dale Earnhardt Jr voitti Daytona 500-kilpailun päivälleen kuusi vuotta sen jälkeen, kun isä-Dale oli napannut samalla radalla saman arvostetun kilpailun voiton.

Yhdysvalloissa on vuosien saatossa kunnioitettu usealla eri tavalla Dale Earnhardtin muistoa. Useita teitä on nimetty hänen mukaansa ja useat eri moottoriradat ovat kunnioittaneet Earnhardtin nimeä monin eri tavoin. Mm. Daytona International Speedway-radalta löytyy Earnhardtin mukaan nimetty katsomo.

Suuri mestari on poissa, mutta legenda elää ikuisesti.

Ralph Dale Earnhardt Sr

Syntyi: 29.4.1951 Kannapolis, Pohjois-Carolina
Kuoli: 18.2.2001 Daytona Beach, Florida

Seitsemän NASCAR-mestaruutta: 1980, 1986, 1987, 1990, 1991, 1993 ja 1994
Yhteensä 26 kilpailukautta: 676 starttia, 76 osakilpailuvoittoa

Teksti: Jari Hotti @JariHotti
Lähteet: Vauhdin Maailma, Wikipedia, YouTube


Facebook kommentit